Orbiter i lądownik ExoMars 2016 oczekują na start

Lądownik Schiaparelli przyłączany do orbitera Trace Gas Orbiter 12 lutego 2016 roku. Źródło: ESA - B. Bethge
Lądownik Schiaparelli przyłączany do orbitera Trace Gas Orbiter 12 lutego 2016 roku. Źródło: ESA – B. Bethge

ExoMars2016_20160212_LC_AIT_96_625

Jedyna w tym roku sonda wysyłana w kierunku Czerwonej Planety została zmontowana do konfiguracji startowej. Aktualnie zgodnie z harmonogramem trwają wszystkie przygotowania do startu z Kosmodromu Bajkonur na początku okna startowego, które otwiera się 14 marca 2016 roku.

Ambitna misja ExoMars 2016 składa się z europejskiego modułu orbitalnego Trace Gas Orbiter (TGO) oraz lądownika Schiaparelli zbudowanego i sfinansowanego przez Europejską Agencję Kosmiczną (ESA).

Technicy zakończyli właśnie montaż obu modułów w konfiguracji startowej pracując w tzw. ‚ cleanroomie’ na kosmodromie Bajkonur w Kazachstanie. Oba elementy zostaną wyniesione w przestrzeń kosmiczną na szczycie rosyjskiego rakiety Proton.

„Główne cele misji to poszukiwanie metanu i innych gazów atmosferycznych, które mogą stanowić oznaki aktywnych procesów biologicznych lub geologicznych oraz przetestowanie kluczowych technologii, które zostaną wykorzystane w kolejnych etapach misji ExoMars,” informuje ESA.

Po starcie oba moduły zostaną złączone ze sobą przez całą siedmiomiesięczną podróż w kierunku Marsa. Dopiero 16 października br. lądownik Schiaparelli oddzieli się od orbitera.

Trzy dni później – 19 października br. – TGO wejdzie na orbitę wokół Marsa, a lądownik Schiaparelli wejdzie w marsjańską atmosferę i – miejmy nadzieję – miękko wyląduje na powierzchni Czerwonej Planety.

Wysyłany w ramach misji ExoMars 2016 lądownik Schiaparelli podczas transportu z cleanroomu na kosmodromie Bajkonur do miejsca gdzie zostanie połączony z Trace Gas Orbiter. Źródło: ESA - B. Bethge
Wysyłany w ramach misji ExoMars 2016 lądownik Schiaparelli podczas transportu z cleanroomu na kosmodromie Bajkonur do miejsca gdzie zostanie połączony z Trace Gas Orbiter. Źródło: ESA – B. Bethge

Operacja połączenia obu modułów rozpoczęła się 12 lutego po zatankowaniu lądownika hydrazyną po platformie montażowej zbudowanej wokół orbitera.

W kolejnych dniach technicy wykonali wszystkie niezbędne połączenia między dwoma modułami i przeprowadzili końcowe testy mające potwierdzić, że systemy pracują zgodnie ze specyfikacją.

Specjlasiści z Airbus Defence and Space team uszczelni ostatnie elementy ochrony termicznej lądownika Schiaparelli.

ExoMars 2016: Trace Gas Orbiter oraz Schiaprelli, Źródło: ESA/ATG medialab
ExoMars 2016: Trace Gas Orbiter oraz Schiaprelli, Źródło: ESA/ATG medialab

Okno startowe otwarte jest do 25 marca.

Sonda ExoMars dołączy do jedynego europejskiego orbitera na orbicie marsa – Mars Express – który dotarł na orbitę w 2004 roku i od tego czasu bezustannie pracuje bez zarzutu.

Orbiter ExoMars 2016 wyposażony jest w cztery instrumenty naukowe. Ich zadaniem jest zbadanie źródła i ilości metanu i innych gazów śladowych w atmosferze Marsa.

Orbiter został zbudowany w Europie, a instrumenty zostały dostarczone przez zespoły naukowców z Europy i Rosji. Metan (CH4) to najprostsza cząsteczka organiczna, której śladowe ilości wykryto w atmosferze Marsa. Jednak jak dotąd dane nie potwierdziły ich pochodzenia.

Metan może być markerem aktywnego życia biologicznego lub może powstawać w procesach geologicznych. Na Ziemi metan w 90% ma pochodzenie biologiczne.

W ramach misji ExoMars 2018 planuje się dostarczenie na powierzchnię Czerwonej Planety zaawansowanego łazika. Zostanie on wyposażony w wiertło, które będzie w stanie pobrać próbki z głębokości 2 metrów pod powierzchnią – to głębokość już całkowicie chroniona przed szkodliwymi warunkami na powierzchni, tj. promieniowaniem kosmicznym i obecnością silnych utleniaczy, które mogą niszczyć związki organiczne.

Źródło: UniverseToday / Ken Kremer