New Horizons, Pluton i filiżanka kawy

Wszędzie widzisz Plutona? Ja też – czasem nawet gdy nie zajmuję się analizą danych czy pisaniem artykułów. Któregoś poranka podano mi na przykład tę filiżankę kawy. Podziel się swoimi dziwnymi skojarzenia z Plutonem lub jego księżycami na Twitterze @NewHorizons2015 lub @AlanStern. Źródło: Alan Stern

Artykuł został napisany przez Alana Sterna z Southwest Research Institute w Boulder w Colorado, który jest kierownikiem badań misji New Horizons.

Koniec 2016 ustanawia ciekawą symetrię pomiędzy tym, czego już dokonała misja, a tym, co jeszcze ją czeka. Dokładnie dwa lata temu wybudziliśmy sondę New Horizons z hibernacji, aby rozpocząć przygotowania do przelotu koło Plutona. Natomiast dokładnie za dwa lata – 1 stycznia 2019 roku – będziemy bliscy kolejnego przelotu, którego kulminacją będzie niezwykłe zbliżenie do małego obiektu Pasa Kuipera o nazwie 2014 MU69, oddalonego od nas o miliardy kilometrów dalej niż Pluton. Właśnie teraz, z końcem 2016 roku, znaleźliśmy się pomiędzy tymi dwoma punktami zwrotnymi.

W okresie pomiędzy zbliżeniami wszystkie instrumenty naukowe znajdujące się na pokładzie New Horizons działają poprawnie. W październiku zakończyliśmy 16-miesięczne przesyłanie danych dotyczących przelotu koło Plutona z sondy na Ziemię. Nasza grupa ekspercka nieprzerwanie je analizuje dokonując nowych odkryć i pisząc artykuły do naukowych periodyków takich jak Science, Nature, Icarus, the Journal of Geophysical Research i the Astronomical Journal. W tym roku złożono prawie 50 artykułów naukowych relacjonujących nowe wyniki dotyczące Plutona i jego systemu księżyców!

New Horizons jest w drodze do kolejnego obiektu, będącego pradawnym budulcem małych planet takich jak Pluton, do którego dotrze 1 stycznia 2019 roku. Źródło: Roman Tkachenko

Co więcej, nasze zespoły naukowców wniosły dwa znaczące zbiory danych do Planetary Data System (PDS) – archiwum NASA przechowującego dane ze wszystkich misji planetarnych. Dwa ostatnie zbiory zostaną przekazane do PDS w 2017 roku, co zakończy archiwizację danych dotyczących Plutona i umożliwi społeczności naukowej dostęp do nich.

Przyszły rok rozpocznie się obserwacją sześciu obiektów Pasa Kuipera przy pomocy teleskopu/kamery LORRI w styczniu. Wraz z obserwacjami innych sześciu obiektów dokonanymi w 2016 roku, mają one na celu lepsze zrozumienie orbit, właściwości powierzchni, kształtów, systemów księżyców oraz częstotliwości występowania pierścieni wokół tych obiektów. Nie mogą one zostać wykonane z żadnego z teleskopów naziemnych, teleskopu Hubble’a czy innej sondy kosmicznej, ponieważ są one albo zbyt od nich oddalone lub są ustawione wobec nich pod niekorzystnym kątem. Jest to zatem praca przeznaczona dla New Horizons.

Również w styczniu kontynuować będziemy badanie pyłu oraz środowiska elektrycznie naładowanych cząstek w Pasie Kuipera przy pomocy instrumentów SWAP, PEPSSI oraz SDC i wykorzystamy spektrometr ultrafioletowy do zbadania gazu wodorowego wypełniającego ogromną przestrzeń wokół słońca zwaną heliosferą.

Luty prawdopodobnie rozpocznie się niewielkim (około pół metra na sekundę) manewrem korekcyjnym, który umożliwi sondzie przelot koło 2014 MU69. W marcu, gdy na Ziemię dotrą już wszystkie dane związane z badanymi obiektami Pasa Kuipera zebrane w styczniu, sonda zostanie wprawiona w stan hibernacji po raz pierwszy od 2014 roku. Potrwa on do września, kiedy to rozpoczniemy okres kilkumiesięcznych obserwacji obiektów Pasa Kuipera przy użyciu LORRI.

Ten wykres pokazuje różne aspekty naszego planu obserwacji około 20 obiektów Pasa Kuipera w latach 2016-2020. Źródło: JHUAPL/SwRI/John Spencer

New Horizons „prześpi” większość 2016 roku, ale będziemy wówczas projektować, pisać i testować sekwencje poleceń dla sondy, które otrzyma ona podczas przelotu koło 2014 MU69. W przypadku Plutona, zadanie to zajęło większość lat 2009-2013. Jednak przelot obok MU69 odbędzie się już za dwa lata, więc musimy wykonać całe planowanie w ciągu najbliższych 18 miesięcy. Dlaczego? Gdyż operacje związane z przelotem obok 2014 MU69 rozpoczną się w lipcu 2018 roku.

Gdy za dwa lata i dwa tygodnie New Horizons dotrze do 2014 MU69, ustalimy kolejny rekord – badania przestrzeni oddalonej o 6,5 miliarda kilometrów od Ziemi! Nie istnieją plany kolejnej misji po New Horizons mającej eksplorować obszary w Pasie Kuipera, więc nie wiemy kiedy ten rekord może zostać pokonany.

Źródło: NASA