Galaktyka skrywająca się za dyskiem Drogi Mlecznej

IC 342 to trudny cel obserwacji astronomicznych. Choć sama galaktyka jest jasna, to znajduje się w pobliżu równika dysku galaktycznego Drogi Mlecznej, gdzie na niebie znajduje się mnóstwo kosmicznego gazu, jasnych gwiazd i ciemnego, przesłaniającego widok pyłu. Aby dojrzeć spiralną budowę IC 342 astronomowie musieli zajrzeć za duże ilości materii wypełniającej naszą własną galaktykę – to naprawdę nie lada wyczyn! Właśnie dlatego IC 342 dość trudno zauważyć i sfotografować. Nic zatem dziwnego, że galaktyka powszechnie nazywana jest „Ukrytą galaktyką”.

Znajdując się bardzo blisko (w skali astronomicznej!) Drogi Mlecznej, powyższa zachwycająca galaktyka spiralna stanowiłaby jeden z najjaśniejszych obiektów na naszym niebie, gdyby nie była przesłonięta przed naszymi oczyma przez olbrzymie ilości pyłu. IC 342 to bardzo aktywna galaktyka, co widać po szerokiej palecie barw na powyższym zdjęciu wykonanym przez Kosmiczny Teleskop Hubble’a przedstawiającym sam centralny fragment galaktyki. Przepiękna mieszanina gorących, niebieskich obszarów gwiazdotwórczych, czerwonych, chłodniejszych  obłoków gazowych oraz ciemnych włókien nieprzezroczystego pyłu wypełniają cały kadr zdjęcia z wolna okrążając jasne jądro galaktyki. W 2003 roku astronomowie potwierdzili, że jądro tej galaktyki należy do typu centrów galaktyk znanego jako jądro HII – nazwa wskazująca na obecność w nim zjonizowanego wodoru – w którym prawdopodobnie powstaje wiele gorących, nowych gwiazd.

Źródło: NASA