Teleskop Keplera w trybie uśpienia

Zespół misji teleskopu Kepler otrzymał dane wskazujące na obniżenie zdolności teleskopu do precyzyjnego ustawiania orientacji w przestrzeni. W celu zachowania wartościowych danych naukowych zebranych w trakcie ostatniej kampanii obserwacyjnej, zespół misji Kepler przełączył teleskop w stabilny tryb uśpienia. 

W okresie, w których zespół będzie mógł korzystać z sieci Deep Space Network, zaczynającym się 10 sierpnia br, zespół Keplera wybudzi teleskop i obróci go tak, aby skierować jego dużą antenę w stronę Ziemi i odebrać od niego dane naukowe. Z uwagi na niepewność co do ilości paliwa na pokładzie teleskopu, nie ma żadnej gwarancji, że NASA będzie w stanie przesłać na Ziemię zebrane dane. Jeżeli jednak się uda, zespół Keplera podejmie próbę wykorzystania pozostałej części paliwa na kolejną kampanię obserwacyjną.

NASA zakłada, że na pokładzie teleskopu wkrótce wyczerpie się paliwo, jednak jak na razie nie wiadomo ile go jeszcze pozostało. Celem NASA jest przesłanie na Ziemię jak największej ilości danych naukowych zebranych podczas przeprowadzonych kampanii obserwacyjnych.

Kampania 19, która rozpoczęła się 29 sierpnia br po zmianie konfiguracji teleskopu, pozwoliła na obserwowanie w ciągu kolejnych 27 dni ponad 30 000 gwiazd i galaktyk w Wodniku. Wśród gwiazd znalazły się dziesiątki znanych oraz przypuszczalnych układów planetarnych, w tym także układ TRAPPIST-1, w którym znajduje się siedem planet podobnych do Ziemi.

Podczas gdy inżynierowie starają się przekazać na Ziemię dane zapisane na pokładzie teleskopu, naukowcy bezustannie analizują dane, które już dotarły na Ziemię. Jednym z najnowszych odkryć dokonanych dzięki tym danym jest Wolf 503b, całkiem bliska nam superziemia krążąca wokół jasnej gwiazdy. Przy rozmiarach dwukrotnie większych od Ziemi, Wolf 503b jest przedstawicielką najpowszechniejszego rozmiaru planet znajdowanych przez Keplera w naszej galaktyce. Niemniej jednak, skoro w naszym własnym układzie planetarnym nie ma podobnej planety, analizując Wolf 503b możemy sporo się dowiedzieć o planetach podobnych rozmiarów. Dzięki temu, że planeta ta znajduje się stosunkowo blisko nas i krąży wokół jasnej gwiazdy, bardzo dobrze nadaje się do dalszych obserwacji za pomocą innych teleskopów, które być może będą w stanie nam powiedzieć znacznie więcej o takich planetach.

Źródło: NASA