Gwiezdne roje pomagają astronomom zrozumieć ewolucję gwiazd

W ramach najnowszych prac prowadzonych przez Jonathana Gagne z Carnegie oraz Jacqueline Faherty z American Museum of Natural History udało się zidentyfikować niemal tysiąc potencjalnych członków oraz 31 potwierdzonych członków asocjacji gwiazd czyli gwiazd podobnych do siebie pod względem wieku i składu chemicznego, które razem ze sobą przemieszczają się w przestrzeni – w naszym własnym zaułku Drogi Mlecznej. Artykuł naukowy opublikowany w periodyku Astrophysical Journal może pomóc astronomom zrozumieć ewolucję gwiazd i właściwości egzoplanet, które będziemy odkrywać w nadchodzących latach.

“Niczym chmara ptaków przemieszczająca się jednorodnie po niebie, wspólne prędkości gwiazd w asocjacji mówią nam, że są one ze sobą w jakiś sposób związane” mówi Gagne. Skład chemiczny i wiek gwiazd tylko to potwierdza.

Dzięki podobieństwom między członkami grupy i różnicom między poszczególnymi grupami – szczególnie pod względem wieku – astronomowie mogą wykorzystać asocjacje do uzyskania informacji o historii powstawania gwiazd w naszym otoczeniu w Drodze Mlecznej. Wiek badanych gwiazd to w zależności od grupy od kilku milionów do miliardów lat – to spory zakres, który oferuje astronomom ciekawy zbiór różnych stadiów ewolucji gwiazd znajdujących się w naszym sąsiedztwie.

Gagne i Faherty przeanalizowali dane z trójwymiarowego mapowania gwiazd przez sondę Gaia, odkrywając w nich różne grupy i asocjacje gwiazd.

“Przebadana przez nas próbka składa się przede wszystkim z czerwonych karłów, które są mniejsze od Słońca i stosunkowo chłodne” mówi Gagne. “Z uwagi na ich rozmiary, prowadzenie ich obserwacji nie należy do łatwych zadań, choć wiemy, że występują one wyjątkowo powszechnie w naszej galaktyce. To właśnie dlatego dane z Gai są dla nas taką kopalnią złota”.

To czego dowiedzieli się naukowcy może nam wiele powiedzieć o planetach i obiektach planetarnych, które zostaną odkryte w tych asocjacjach przez kolejne misje kosmiczne.

“Jeżeli w ramach misji takich jak chociażby TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite) odkryjemy egzoplanety krążące wokół sąsiadujących z nami gwiazd, zebrane przez nas informacje o ich wieku, bazujące na ich przynależności do jednej z asocjacji, będziemy w stanie sporo dowiedzieć się o tym jak wygląda ewolucja układów planetarnych na różnych jej etapach” dodaje Faherty.

Oprócz całego mnóstwa czerwonych karłów należących do pobliskich gwiezdnych asocjacji, Gagne i Faherty odkryli także 111 należących do nich brązowych karłów.

Źródło: Carnegie Institution for Science