Naukowcy uzyskali jak dotąd najdokładniejsze zdjęcia trzech fragmentów lodowej powierzchni Europy, księżyca Jowisza.

Zdjęcia pochodzą z dawno zakończonej misji sondy Galileo.

Sonda Galileo przez osiem lat badała Jowisza i jego księżyce w latach 1995-2003, przelatując w tym czasie 11 razy bezpośrednio w pobliżu Europy.

26 września 1998 r. podczas jednego z tych przelotów, Gelileo wykonała bardzo szczegółowe, czarno-białe zdjęcia spękanej powierzchni Europy. Teraz naukowcy postanowili wrócić do tych zdjęć przygotowując się do przyszłych misji, które odwiedzą ten niezwykle interesujący glob.

W takiej rozdzielczości widzieliśmy tylko niewielki skrawek powierzchni księżyca – mówi Cynthia Phillips, planetolog z JPL w Kalifornii. Sonda Europa Clipper diametralnie zmieni ten stan rzeczy.

Europa Clipper to nowa misja NASA, której start zaplanowano na 2023 lub 2025 rok. Sonda wykona w trakcie swojej misji 45 bliskich przelotów w pobliżu Europy. Podczas każdego przelotu sonda będzie badała delikatną atmosferę Europy, jej lodową powierzchnię, potencjalny podpowierzchniowy ocean oraz pole magnetyczne.

Przygotowując się do nowej misji, naukowcy starają się wykorzystać wszystkie informacje dostępne w danych z misji Galileo, w tym także ponownie obrobione zdjęcia. Podczas przelotu z 1998 roku Galileo była w stanie wykonać zdjęcia przedstawiające szczegóły powierzchni o szerokości zaledwie 460 m.

Taki poziom szczegółowości jest niezbędny, bowiem – jak się okazuje – dużo dzieje się na powierzchni Europy. Przede wszystkim jest ona zdumiewająco młoda – zaledwie 40 do 90 mln lat, jedna z najmłodszych powierzchni w całym Układzie Słonecznym.

Lód na powierzchni Europy jest także bardzo aktywny: jest poprzecinany szerokimi, płaskimi pasmami, w których lód utworzył się między oddalającymi się blokami lodu, znajdują się nam pasma wznoszące się na setki metrów i wiele innych osobliwych, chaotycznych struktur.

Według naukowców, na tych obszarach bloki lodu ulegały przesuwaniu, przeciąganiu, a z czasem zostały uwięzione przez zamarzający wokół nich nowy lód.

To świetnie, jednak zdjęcia wykonane prez sondę Galileo wykonane zostały w odcieniach szarości. A w przypadku Europy, kolorowe zdjęcia mogłyby powiedzieć naukowcom wiele dodatkowych informacji o powierzchni Europy. Różne barwy mogłyby odkryć pred nami skład chemiczny: białe i niebieskie obszary są bogate w czysty lód wodny, podczas gdy czerwonawe plamy zawierają także inne związki, np. sole, które mogły powstać we wnętrzu znajdującego się pod powierzchnią oceanu.

Powyższe zdjęcia to wysokiej rozdzielczości zdjęcia z sondy Galileo z nałożonym na nie kolorem ze zdjęć niższej rozdzielczości. Do czasu gdy Europa Clipper albo JUICE nie dotrą do Jowisza, musimy radzić sobie z tym co mamy.

Słuchałeś/aś już dzisiejszego podcastu? Nie? To na co czekasz.

Kliknij obok. 🙂

By Radek Kosarzycki

Niedoszły astronom. Prawie filolog. Aspołeczny popularyzator nauki. Kulturalny cham. Bloger w @pulskosmosu oraz @spidersweb