Zanim człowiek faktycznie wybierze się w pierwszą załogową podróż na Marsa, musi jeszcze opracować wiele technologii, które pozwolą mu bezpiecznie przetrwać lot oraz pobyt na powierzchni Czerwonej Planety. Jedną z takich technologii jest ta, która zapewni załodze misji odpowiednią ilość tlenu do oddychania podczas wielotygodniowej, a nawet wielomiesięcznej misji w atmosferze, w której dominuje dwutlenek węgla. Na Marsie właśnie zakończył się eksperyment, który ma nam pomóc w opracowaniu takiej technologii.

MOXIE, niewielkie urządzenie wielkości mikrofalówki dostarczone na Marsa na pokładzie łazika Perseverance zakończyło właśnie swoją misję, w ramach której miało dowieść, że istnieje sposób wydobywania czystego tlenu z atmosfery Marsa. Na przestrzeni dwóch lat MOXIE był uruchamiany 16 razy i za każdym razem z powodzeniem produkował tlen z atmosfery. Oczywiście, jest to jedynie demonstrator technologii, który produkuje niewielkie ilości tego tlenu. Zanim człowiek poleci na Marsa, musi wymyślić, w jaki sposób stworzyć odpowiednio większą wersję urządzenia, która będzie w stanie wydobywać tlen z atmosfery marsjańskiej szybciej, niż astronauci będą w stanie go zużywać.

W trakcie dwóch lat urządzenie wyprodukowało 122 gramy tlenu, czyli tyle ile zużywa mały pies w ciągu 10 godzin. Warto tutaj jednak zauważyć, że w trakcie najbardziej intensywnej pracy urządzenie produkowało 12 gramów na godzinę, czyli w sumie dwa razy więcej niż NASA pierwotnie zakładała. Co więcej, na przestrzeni całej swojej misji MOXIE produkował tlen o każdej porze roku marsjańskiego, zarówno w dzień, jak i w nocy. Dzięki temu inżynierowie mogli poznać ograniczenia tej technologii.

Naukowcy wskazują, że odpowiednio większa wersja MOXIE dostarczona na Marsa mogłaby zacząć produkować tlen na długo, zanim pojawi się tam człowiek. Dzięki zebranym w ten sposób zapasom astronauci nie musieliby zabierać ze sobą tlenu na Marsa z Ziemi, co znacząco ułatwiłoby realizację i tak już niewiarygodnie trudnej misji załogowej.

I na tym właśnie teraz będą skupiać się naukowcy z NASA, tj. na zbudowaniu MOXIE 2.0 – pełnowymiarowego generatora tlenu oraz urządzeń pozwalających na jego skraplanie i przechowywanie w formie ciekłej.

By Radek Kosarzycki

Redaktor naczelny Pulsu Kosmosu oraz Focus.pl. Miłośnik psów